Beads - almost like gemstonesPerler er egentlig ikke edelstener, fordi de ikke består av metall. De består av kalk, som dannes i muslinger og er av samme materiale som perlens skalle. Naturperler oppstår når et sandkorn eller lignende sniker seg innenfor muslingens skall. Det er på dette tidspunktet muslingen utløser en forsvarsmekanisme, en perlesubstans, som kapsler inn irritasjonen. Lag på lag legger seg inne i skallet, og det lenger tid som går, jo større blir selvfølgelig perlen som vokser. Det betyr at en stor perle må ligge inne i muslingen i lang tid. På grunn av dette er disse naturlige perlene svært sjeldne, og tilsvarende dyre.

Blant de ekte perlene skilles det mellom ferskvannsperlene og orientalske perler. Begge typene dannes uten noen form for menneskelig innblanding, men de oppdages sjeldnere og sjeldnere, særlig de vakre og store. Dessverre er de fleste ferskvannsperler ikke fullkomne når det gjelder fargen og formen. Derfor er de verdiløse. Det finnes også slike perler i Norge, særlig i de relativt flate elveleiene rundt Jæren. Dessverre for jærbuene er det ikke så ofte at disse har riktig form og farge.

I dag er de fleste perlene på markedet kulturperler. De kalles kulturperler fordi de er dyrket frem av mennesker. Oppfinneren av denne moten å lage perler på var en japaner ved navn Mikimoto. Han oppdaget at man kan kile inne en kule av perlemor i en musling og tvinge frem utsondring av perlesubstans, som dekker og omslutter perlemorskulen etter hvert som den vokser. Så gjelder det selvfølgelig å pleie og holde muslingen i live så lenge som mulig, som regel minst fem år. Selv med nøye pleie av kvinnelige dykkere som blant annet fjerner tang og tare, er det ikke slik at alle muslingene gir en vakker perle. Det er bare en tidel som egner seg til bruk som smykkestener.